Science & Technology

It all started with the dream of growing a rose on Mars.

That vision, Elon Musk’s vision, morphed into a shake-up of the old space industry, and a fleet of new private rockets. Now, those rockets will launch Nasa astronauts from Florida to the International Space Station — the first time a for-profit company will carry astronauts into the cosmos.

It’s a milestone in the effort to commercialise space. But for Musk’s company, SpaceX, it’s also the latest milestone in a wild ride that began with epic failures and the threat of bankruptcy.

If the company’s eccentric founder and CEO has his way, this is just the beginning: He’s planning to build a city on the red planet, and live there.

“What I really want to achieve here is to make Mars seem possible, make it seem as though it’s something that we can do in our lifetimes and that you can go,” Musk told a cheering congress of space professionals in Mexico in 2016.

Musk “is a revolutionary change” in the space world, says Harvard University astrophysicist Jonathan McDowell, whose Jonathan’s Space Report has tracked launches and failures for decades.

Read: Elon Musk's SpaceX sends world's most powerful rocket on first commercial flight

Ex-astronaut and former Commercial Spaceflight Federation chief Michael Lopez-Alegria says, “I think history will look back at him like a da Vinci figure.”

Musk has become best known for Tesla, his audacious effort to build an electric vehicle company. But SpaceX predates it.

At 30, Musk was already wildly rich from selling his internet financial company PayPal and its predecessor Zip2. He arranged a series of lunches in Silicon Valley in 2001 with G. Scott Hubbard, who had been Nasa’s Mars czar and was then running the agency’s Ames Research Center.

Musk wanted to somehow grow a rose on the red planet, show it to the world and inspire school children, recalls Hubbard.

“His real focus was having life on Mars,” says Hubbard, a Stanford University professor who now chairs SpaceX’s crew safety advisory panel.

The big problem, Hubbard told him, was building a rocket affordable enough to go to Mars. Less than a year later Space Exploration Technologies, called SpaceX, was born.

In this Tuesday, Feb 6, 2018 file photo, a Falcon 9 SpaceX heavy rocket lifts off from pad 39A at the Kennedy Space Center in Cape Canaveral, US. — AP
In this Tuesday, Feb 6, 2018 file photo, a Falcon 9 SpaceX heavy rocket lifts off from pad 39A at the Kennedy Space Center in Cape Canaveral, US. — AP


There are many space companies and like all of them, SpaceX is designed for profit. But what’s different is that behind that profit motive is a goal, which is simply to “get Elon to Mars”, McDowell says. “By having that longer-term vision, that’s pushed them to be more ambitious and really changed things.”

Everyone at SpaceX, from senior vice presidents to the barista who offers its in-house cappuccinos and FroYo, “will tell you they are working to make humans multi-planetary”, says former SpaceX Director of Space Operations Garrett Reisman, an ex-astronaut now at the University of Southern California.

Musk founded the company just before Nasa ramped up the notion of commercial space.

Traditionally, private firms built things or provided services for Nasa, which remained the boss and owned the equipment. The idea of bigger roles for private companies has been around for more than 50 years, but the market and technology weren’t yet right.

Nasa’s two deadly space shuttle accidents — Challenger in 1986 and Columbia in 2003 — were pivotal, says W. Henry Lambright, a professor of public policy at Syracuse University.

When Columbia disintegrated, Nasa had to contemplate a post-space shuttle world. That’s where private companies came in, Lambright says.

After Columbia, the agency focused on returning astronauts to the moon, but still had to get cargo and astronauts to the space station, says Sean O’Keefe, who was Nasa’s administrator at the time. A 2005 pilot project helped private companies develop ships to bring cargo to the station.

SpaceX got some of that initial funding. The company’s first three launches failed. The company could have just as easily failed too, but Nasa stuck by SpaceX and it started to pay off, Lambright says.

“You can’t explain SpaceX without really understanding how Nasa really kind of nurtured it in the early days,” Lambright says. “In a way, SpaceX is kind of a child of Nasa.”

Since 2010, Nasa has spent $6 billion to help private companies get people into orbit, with SpaceX and Boeing the biggest recipients, says Phil McAlister, Nasa’s commercial spaceflight director.

Nasa plans to spend another $2.5bn to purchase 48 astronaut seats to the space station in 12 different flights, he says. At a little more than $50 million a ride, it’s much cheaper than what Nasa has paid Russia for flights to the station.

Starting from scratch has given SpaceX an advantage over older firms and Nasa that are stuck using legacy technology and infrastructure, O’Keefe says.

And SpaceX tries to build everything itself, giving the firm more control, Reisman says. The company saves money by reusing rockets, and it has customers aside from Nasa.

The California company now has 6,000 employees. Its workers are young, highly caffeinated and put in 60- to 90-hour weeks, Hubbard and Reisman say. They also embrace risk more than their Nasa counterparts.

Decisions that can take a year at Nasa can be made in one or two meetings at SpaceX, says Reisman, who still advises the firm.

In 2010, a Falcon 9 rocket on the launch pad had a cracked nozzle extension on an engine. Normally that would mean rolling the rocket off the pad and a fix that would delay launch more than a month.

But with Nasa’s permission, SpaceX engineer Florence Li was hoisted into the rocket nozzle with a crane and harness. Then, using what were essentially garden shears, she “cut the thing, we launched the next day and it worked”, Reisman says.

Musk is SpaceX’s public and unconventional face — smoking marijuana on a popular podcast, feuding with local officials about opening his Tesla plant during the pandemic, naming his newborn child “X Æ A-12”. But insiders say aerospace industry veteran Gwynne Shotwell, the president and chief operating officer, is also key to the company’s success.

“The SpaceX way is actually a combination of Musk’s imagination and creativity and drive and Shotwell’s sound management and responsible engineering,” McDowell says.

But it all comes back to Musk’s dream. Former Nasa chief O’Keefe says Musk has his eccentricities, huge doses of self-confidence and persistence, and that last part is key: “You have the capacity to get through a setback and look ... toward where you’re trying to go.”

For Musk, it’s Mars.

بیجنگ: چین نے منگل کو کامیابی کے ساتھ ایک نیا راکٹ اور پروٹو ٹائپ اسپیس کرافٹ لانچ کیا ہے۔

ڈان اخبار مین شائع فرانسیسی خبررساں ادارے ’اے ایف پی‘ کی رپورٹ کے مطابق اس مشن کے تحت چین مستقبل میں خلاء میں ایک اسپیس اسٹیشن بنائے گا، بعدازاں خلاباز چاند پر بھیجے گا۔

چین کی سرکاری خبررساں ایجنسی نے اپنے بیان میں بتایا کہ لانگ مارچ 5 بی نامی راکٹ ہینان کے جنوبی جزیرے میں وین چینگ لانچ سائٹ سے چھوڑا گیا اور 8 منٹ میں کامیابی کے ساتھ پروٹو ٹائپ اسپیس شپ اس سے الگ ہوکر اپنے ہدف کردہ مدار میں داخل ہوگیا۔

ایجنسی نے مزید بتایا کہ کارگو ریٹرن کیپسول کا ایک ٹیسٹ ورجن بھی کامیابی سے راکٹ سے علیحدہ ہوگیا۔

رپورٹ میں مزید بتایا گیا کہ اسپیس شپ ایک دن خلابازوں کو خلا میں داخل کرے گا اور چین کا یہ منصوبہ 2022 تک مکمل کرنے کا ارادہ ہے، جس کے بعد اس اسپیس شپ کا اگلا ہدف چاند ہے۔

مزید پڑھیں: چین سمندر سے خلا میں راکٹ بھیجنے والا تیسرا ملک بن گیا

اس اسپیس شپ میں 6 افراد کی ٹیم کی گنجائش موجود ہے۔

چین مینڈ اسپیس ایجنسی کے جی کِمنگ نے ایک پریس کانفرنس میں بتایا کہ ٹیسٹ فلائٹس مکمل ہونے کے بعد اس اسپیس شپ اور کیپسول کی واپسی جمعہ تک متوقع ہے۔

فوٹو: اے ایف پی
فوٹو: اے ایف پی


یاد رہے کہ امریکا وہ واحد ملک ہے جس نے کامیابی کے ساتھ انسانوں کو چاند پر بھیجا ہے۔

مگر چین نے ایک بڑی مہم شروع کی ہے اور اس کے ارادے چاند سے دور تک کے ہیں، چین کی طرف سے خلاء میں بھیجا جانے والا مارچ 5 بی 54 میٹر لمبا اور 849 ٹن وزنی ہے۔

البتہ بیجنگ بھی اس حوالے سے کافی سرگرم ہے اور خلا میں خلابازوں کو بھیجنے کے ساتھ مدار میں سیٹالائٹس بھی بھیجے جاچکے ہیں۔

یاد رہے کہ رواں سال مارچ اور اپریل میں چین کی جانب سے خلا میں راکٹ بھیجنے کے دو منصوبے ناکام ہوچکے ہیں۔

خیال رہے کہ گزشتہ سال دسمبر میں چین نے 2020 میں اپنے مریخ مشن کو آگے بڑھانے کے لیے دنیا کا سب سے طاقت ور راکٹ لانچ کیا تھا۔

چین کے سرکاری نشریاتی ادارے سی سی ٹی وی پر دکھائی گئی براہ راست نشریات میں شی جیان 20 ٹیسٹ سیٹلائٹ پے لوڈ پر مشتمل بھاری طویل رینج والے 5 راکٹ کو جنوبی جزیرے ہینان میں واقع لانچ سائٹ سے رات 8 بج کر 45 منٹ پر خلا میں بھیجا گیا تھا۔

چین کی سرکاری خبر رساں ایجنسی شن ہوا کے مطابق ’2000 سیکنڈز کے بعد شیجیان 20 سیٹلائٹ کو اپنے پہلے سے طے شدہ مدار میں بھیجا گیا‘۔

رپورٹ کے مطابق ’راکٹ لانچ مستقبل کے خلائی مشنوں سے متعلق کلیدی ٹیکنالوجیز کی جانچ کرے گا‘۔

جولائی 2017 میں اس راکٹ کی لانچنگ کی ناکام کوشش کے بعد گزشتہ سال کی کامیابی کی وجہ سے چین کا خلائی پروگرام واپس اپنی سمت میں لوٹ آیا تھا۔

واضح رہے کہ بیجنگ نے اپنے حریف امریکا سے مقابلہ کرنے کے لیے اپنے خلائی پروگرام میں اربوں ڈالر کی سرمایہ کاری کی ہے اور خود کو ایک بڑی عالمی طاقت ظاہر کرنے کی تصدیق کی تھی۔

خیال کیا جا رہا ہے کہ چین تیانگانگ اسپیس اسٹیشن کو جوڑنے کا کام رواں سال شروع کرے گا اور اس کی تکمیل 2022 تک مکمل ہوگی۔

مدار میں بنائی جانے والی اس خلائی لیبارٹری کے تین ماڈیول ہوں گے جہاں رہائش اور سائنسی تجربے کرنے کی سہولیات بھی موجود ہوگی۔

چین کا منصوبہ ہے کہ وہ آئندہ ایک دہائی کے دوران انسان کو چاند پر بھیجے گا اور چین چاند پر بیس بنانے کا منصوبہ بھی رکھتا ہے۔

چین 2019 میں دنیا کا وہ پہلا ملک بھی بنا تھا جو چاند کے تاریک حصے پر پہنچا تھا، جہاں اس نے ایک مصنوعی چاند نصب کیا تھا جو اب وہاں سے 450 میٹر دور چلا گیا ہے۔

چین کا اگلا ہدف مریخ پر تحقیق کرنا ہے اور رواں سال اس کے آغاز کا امکان ہے۔

چین کے مطابق انہوں نے پہلے ہی زمین کی تحقیق کے متعلق کچھ منصوبوں کی تحقیق کے لیے امریکا کے ساتھ تعاون قائم کر رکھا ہے۔

انہوں نے اعتراف کیا کہ امریکا اور چین میں خلائی تحقیق اور انسانوں کے خلا میں جاکر تحقیق کرنے کے حوالے سے بہت بڑا فرق ہے، امریکا ماضی، حال اور مستقبل قریب میں اس حوالے سے سب سے آگے ہے۔

دنیا کی سب سے بڑی سوشل ویب سائٹ فیس بک نے بالآخر مواد کی نگرانی کے لیے خود مختار باڈی کی تشکیل دیتے ہوئے ’سپریم کورٹ‘ کی طرز کے ادارے کے ارکان کا اعلان کردیا۔

فیس بک کے بانی مارک زکربرگ نے نومبر 2018 میں اعلان کیا تھا کہ ویب سائٹ مواد کی نگرانی کے حوالے سے ایک آزاد باڈی کا قیام عمل میں لائے گی۔

مارک زکر برگ نے اعلان کیا تھا کہ ممکنہ طور پر آزاد باڈی میں دنیا بھر سے انسانی حقوق، ڈیجیٹل رائٹس کے ارکان، سیاستدان، قانون دان، ادیب اور تاریخ دانوں کو شامل کیا جائے گا اور اس باڈی کے ارکان کی تعداد 40 تک رکھی جائے گی۔

اور اب فیس بک نے 18 ماہ بعد اپنے وعدے کو پورا کرتے ہوئے 40 رکنی باڈی کا قیام عمل میں لاتے ہوئے اس کے ابتدائی 20 ارکان کے ناموں کا اعلان بھی کردیا۔

خبر رساں ادارے اے ایف پی کے مطابق فیس بک کے پبلک پالیسی ڈائریکٹر بیرنٹ ہارس نے ادارے کی جانب سے باڈی کا اعلان کرتے ہوئے اس کے 20 ارکان کے ناموں کا اعلان کیا اور ساتھ ہی کہا کہ باڈی ارکان کی تعداد بڑھا کر 40 تک کردی جائے گی۔

فیس بک کی جانب سے مواد کی نگرانی کے لیے تشکیل دی گئی باڈی کو سوشل ویب سائٹ کی ’سپریم کورٹ‘ کہا جا رہا ہے اور یہ باڈی عدالت کی طرح ہی کام کرے گی اور اس باڈی کے فیصلوں کو تسلیم کرنا ویب سائٹ کے لیے لازم ہوگا۔

یمن کی نوبل انعام کارکن توکل کرمانی بھی جیوری کا حصہ ہیں—فوٹو: وویمن چیئر
یمن کی نوبل انعام کارکن توکل کرمانی بھی جیوری کا حصہ ہیں—فوٹو: وویمن چیئر


فیس بک کی ’سپریم کورٹ‘ قوائد و ضوابط میں رہتے ہوئے آزادانہ طور پر ویب سائٹ پر شائع ہونے والے مواد کی نگرانی کرے گی اور یہ فیصلہ کرے گی کہ کس طرح کے مواد کو ویب سائٹ پر شائع کیا جائے اور کس طرح کے مواد کو روکا جائے۔

’سپریم کورٹ‘ جیسی یہ باڈی فیس بک سمیت انسٹاگرام پر مواد کو شائع کرنے کے حوالے سے بھی فیصلے کرے گی اور یہ باڈی فیس بک کو ایسی سفارشات اور فہرست فراہم کرے گی کہ کس طرح کا مواد روکا جا سکتا ہے اور کس طرح کے مواد کو روکا نہیں جا سکتا۔

یہ بھی پڑھیں: فیس بک کا نفرت انگیز مواد پھیلانے والوں کے خلاف کریک ڈاؤن

یہ باڈی عالمی قوانین، انسانی حقوق اور ریاستی قوانین سمیت معلومات تک رسائی، اخلاقیات اور دیگر اہم مسائل کے تناظر میں یہ فیصلہ کرے گی کس طرح کے مواد کو فیس بک یا انسٹاگرام پر شائع نہیں کیا جا سکتا اور کس طرح کے مواد کو روکا نہیں جا سکتا۔

فیس بک کی ’سپریم کورٹ‘ کے ابتدائی 20 ارکان میں یمن کی انسانی حقوق کی کارکن، صحافی اور نوبل انعام یافتہ خاتون توکل کرمانی، یورپی ملک ڈینمارک کی سابق وزیر اعظم ہیلے تھارننگ سکمدت، سابق امریکی فیڈرل کورٹ کے جج مائیکل مکنول، برطانوی اخبار دی گارجین کے سابق ایڈیٹر ایلن رسبریجر اور کولمبیا کی ماہر تعلیم کیٹالینا بوتیرو سمیت دنیا کے مختلف ممالک کے 20 سیاستدان، ماہر قانون، ماہر تعلیم، ادیب، صحافی و انسانی حقوق کے علمبردار شامل ہیں۔

فیس بک کے پبلک پالیسی ڈائریکٹر بیرنٹ ہارس نے باڈی کا اعلان کرتے ہوئے بتایا کہ باڈی کے ابتدائی 20 ارکان کی آن لائن تربیت کا آغاز کردیا گیا اور جلد ہی جیوری اپنا کام شروع کردے گی۔

ڈینمارک کی سابق وزیر اعظم بھی جیوری کا حصہ ہیں—فوٹو: اے ایف پی
ڈینمارک کی سابق وزیر اعظم بھی جیوری کا حصہ ہیں—فوٹو: اے ایف پی


خیال کیا جا رہا ہے کہ ابتدائی طور پر یہ باڈی عام افراد کی جانب سے فیس بک اور انسٹاگرام پر شائع کیے جانے والے مواد سے متعلق غور کرے گی اور یہ باڈی یہ دیکھے گی کہ عام صارفین کی جانب سے کس طرح کے مواد کو شیئر کیا جا سکتا ہے اور کس طرح کے مواد کو روکا جاسکتا ہے۔

دوسرے مرحلے میں یہ باڈی حکومتوں، ریاستوں و اداروں کے مواد پر نظر ثانی کرے گی اور پھر مذکورہ باڈی فیس بک کو اپنی سفارشات پیش کرے گی، جن پر عمل کرنا فیس بک پر لازم ہوگا۔

مزید پڑھیں: فیس بک کا سفید فام نسل پرستی کے خلاف نئی پالیسی کا اعلان

’سپریم کورٹ‘ طرز کی یہ باڈی اپنی سفارشات کو بھی عام کرنے کی پابند ہوگی اور یہ باڈی اپنی رپورٹس میں عوام کو یہ بھی بتائے گی کہ فیس بک نے باڈی کی سفارشات پر کتنا عمل کیا۔

فیس بک انتظامیہ کو مذکورہ باڈی ارکان کو برخاست کرنے کا اختیار نہیں ہوگا، چوں کہ اس باڈی ارکان کو ایک ٹرسٹ فنڈ کے تحت قائم کیے گئے ادارے کے تحت بھرتی کیا گیا ہے اور یہ باڈی مکمل طور پر خود مختار ہوگی۔

مذکورہ باڈی کے ارکان کے مطابق وہ انٹرنیٹ پولیس کا کام نہیں کریں گے بلکہ وہ فیس بک و انسٹاگرام پر مواد کی بہتری کے لیے کام کریں گے اور وہ اس ضمن میں معلومات تک رسائی اور درست معلومات کے پھیلاؤ سمیت انسانی حقوق کا بھی خیال رکھیں گے۔

یہ اپنی نوعیت کی منفرد اور پہلی باڈی ہے جو اتنے بڑے پیمانے پر خود مختار طور پر کام کرے گی، عام طور پر فیس بک، انسٹاگرام، ٹوئٹر اور اسنیپ چیٹ جیسی ایپلی کیشنز و ویب سائٹ کی محدود ٹیم مواد کی نگرانی کرنے سمیت مواد کو شائع کرنے یا نہ کرنے سے متعلق فیصلہ کرتی ہے اور ایسے عمل پر ان ویب سائٹس کو تنقید کا نشانہ بھی بنایا جاتا ہے۔

مارک زکربرگ نے نومبر 2018 میں جیوری بنانے کا اعلان کیا تھا—فوٹو: اے ایف پی
مارک زکربرگ نے نومبر 2018 میں جیوری بنانے کا اعلان کیا تھا—فوٹو: اے ایف پی

In this file photo youths act in front of a mobile phone camera while making a TikTok video on the terrace of their residence in Hyderabad. – AFP

This is TikTok’s time. The social video platform which was already a favorite of teens is increasingly being used by adults looking for ways to pass the time during coronavirus lockdowns. Users post short videos — no longer than 60 seconds but often as short as 15 — to showcase their bite-size dance skills or share relatable experiences with a humorous twist. The application, owned by Chinese tech company ByteDance, saw 65 million worldwide downloads in March, according to analytics site SensorTower.

In addition to the existing 800 million reported in January by DataReportal, the app is nearing a billion users — though TikTok itself does not publish such data. And though teens have been posting on the platform for months, it seems adults with more free time — as much of the world is encouraged to stay at home to stop the spread of the novel coronavirus — are finally catching on.

Cecile, stuck at home in Paris with her six- and three-year-old children, was intrigued when a friend sent her a video. Soon, she had downloaded the app and was posting clips herself. “I said to myself: ‘Well, this is something funny I could do with the boys to pass the time, if only for fifteen minutes,'” she said. “When I say, ‘Come on, we’re making a video,’ they’re ready to go. It makes them laugh.”

Celebrities have joined the fun too, from Jennifer Lopez to Mariah Carey — even 82-year-old Jane Fonda. Social media use is up across the board as movement is restricted around the world, but TikTok — already having a moment before the pandemic — is doing better than others. Idyllic vacation views and perfectly framed artistic shots — long the markers of the Instagram aesthetic — are currently out of reach for most. But the typical TikTok post does not require a beautiful background, explained Thibault Le Ouay, founder of Pentos, a company that helps brands with their marketing strategy on the platform.

“On TikTok, you do a dance in your own house,” he said, pointing to 15-year-old Charli D’Amelio, one of the app’s biggest stars with 46 million subscribers. “She is at home in leggings. It’s not a video of a beach paradise,” he said. “It’s still something you can do at home.” Plus, TikTok has levity baked into its DNA. Many videos on the platform — a descendant of the website — are amateur performances of short choreographed dances and lip syncs to song clips, repeated and riffed on over and over.

“It’s a very interesting position to be in for TikTok right now, because the videos are generally pretty light, humorous, fun and easy,” said Debra Aho Williamson, principal analyst for market research company eMarketer. “And with all of the negative news that people are hearing on a daily basis from other media, TikTok is something different, and I think that people need that right now.”


The site has also taken on the role of promoting stay-at-home content in an effort to help fight the virus, a TikTok spokeswoman said. The hashtag #happyathome has seen more than 7.9 billion views. “We’re committed to doing our part to help the broader community get through this difficult time,” she said. The app also has a page with information about COVID-19, the disease caused by the new coronavirus, with contributions from the World Health Organization (WHO) that “dispel some of the myths” around the illness, she said. Multiple brands have used civic responsibility as an entry point into TikTok, where advertising has been scarce until recently.

US personal hygiene and cleaning product giant Proctor & Gamble has worked with Charli D’Amelio for a campaign about social distancing, for example. Brands’ marketing ability in general — including the opportunity to monetize content on TikTok — is limited by the pandemic, experts say. But they are still interested, according to Williamson. “The problem is for some companies (that) TikTok is an experiment for advertising,” she said. “And if they are being forced to cut their ad budgets — which many companies are right now — things that are experimental often times are the easiest to cut.”

And the app’s Chinese origins could be a concern for some brands in the US that are worried about data usage, she said. eMarketer, which already predicted TikTok will grow this year to 45 million US users, up from 37 million, has not changed its forecast based on impact from coronavirus. “The question I have for TikTok and all of the social media platforms that are seeing increases in engagement now is whether it will continue once things get back to normal, once older adults are back working and they have other things going on,” Williamson said. “It’s too soon to tell right now.” – AFP

Alphabet (Google) subsidiary Wing has become the first company in the United States to deliver packages by drone.

In Christiansburg, the small Virginia town chosen as Wing's test location, the 22,000 residents can order products normally shipped by FedEx, medicine from Walgreens and a selection of candy from a local business — all of which will arrive via drone.

Wing, which already operates in two Australian cities as well as Helsinki, announced in a statement that the first drone-powered deliveries had taken place Friday afternoon in Christiansburg, “paving the way for the most advanced drone delivery service in the nation”.

One family used the Wing app to order Tylenol, cough drops, Vitamin C tablets, bottled water and tissues, the statement said. An older resident ordered a birthday present for his wife.

Although the majority of the delivery was done by a FedEx truck, the last mile was completed by drone.

The yellow and white drones are loaded with packages at a local centre of operations called the “Nest,” where Wing employees pack them with up to three pounds (1.3 kilogrammes) of goods, deliverable within a six mile (10 kilometre) radius.

Once they have arrived at their destination, the drones don't land. Instead, they hover above the house and lower the package with a cable.

Other companies are working to launch similar services, most notably Amazon, UPS and Uber Eats. But Wing was the first to obtain a license from the Federal Aviation Administration (FAA), authorising company pilots to fly multiple drones at the same time.

WhatsApp sued Israeli surveillance firm NSO Group on Tuesday, accusing it of helping government spies break into the phones of roughly 1,400 users across four continents in a hacking spree whose targets included diplomats, political dissidents, journalists and senior government officials.

In a lawsuit filed in federal court in San Francisco, messaging service WhatsApp, which is owned by Facebook Inc., accused NSO of facilitating government hacking sprees in 20 countries. Mexico, the United Arab Emirates and Bahrain were the only countries identified.

WhatsApp said in a statement that 100 civil society members had been targeted, and called it an unmistakable pattern of abuse.

NSO denied the allegations.

"In the strongest possible terms, we dispute today's allegations and will vigorously fight them," NSO said in a statement. "The sole purpose of NSO is to provide technology to licensed government intelligence and law enforcement agencies to help them fight terrorism and serious crime."

WhatsApp said the attack exploited its video calling system in order to send malware to the mobile devices of a number of users. The malware would allow NSO's clients — said to be governments and intelligence organisations — to secretly spy on a phone's owner, opening their digital lives up to official scrutiny.

WhatsApp is used by some 1.5 billion people monthly and has often touted a high level of security, including end-to-end encrypted messages that cannot be deciphered by WhatsApp or other third parties.

Citizen Lab, a cybersecurity research laboratory based at the University of Toronto that worked with WhatsApp to investigate the phone hacking, told Reuters that the targets included well-known television personalities, prominent women who had been subjected to online hate campaigns and people who had faced assassination attempts and threats of violence.

Neither Citizen Lab nor WhatsApp identified the targets by name.

Governments have increasingly turned to sophisticated hacking software as officials seek to push their surveillance power into the furthest corners of their citizens' digital lives.

Companies like NSO say their technology enables officials to circumvent the encryption that increasingly protects the data held on phones and other devices. But governments only rarely talk about their capabilities publicly, meaning that the digital intrusions like the ones that affected WhatsApp typically happen in the shadows.

Unprecedented move

Lawyer Scott Watnik called WhatsApp's move "entirely unprecedented", explaining that major service providers tended to shy away from litigation for fear of "opening up the hood" and revealing too much about their digital security. He said other firms would be watching the progress of the suit with interest.

"It could certainly set a precedent," said Watnik, who chairs the cybersecurity practice at the Wilk Auslander law firm in New York.

The lawsuit seeks to have NSO barred from accessing or attempting to access WhatsApp and Facebook's services and seeks unspecified damages.

NSO's phone hacking software has already been implicated in a series of human rights abuses across Latin America and the Middle East, including a sprawling espionage scandal in Panama and an attempt to spy on an employee of the London-based rights group Amnesty International.

NSO came under particularly harsh scrutiny over the allegation that its spyware played a role in the death of Washington Post journalist Jamal Khashoggi, who was murdered at the Saudi Consulate in Istanbul a little over a year ago.

Khashoggi's friend Omar Abdulaziz is one of seven activists and journalists who have taken the spyware firm to court in Israel and Cyprus over allegations that their phones were compromised using NSO technology.

Amnesty has also filed a lawsuit, demanding that the Israeli Ministry of Defense revoke NSO's export license to "stop it profiting from state-sponsored repression".

NSO has recently tried to clean up its image after it was bought by London-based private equity firm Novalpina Capital earlier this year. In August, NSO co-founder Shalev Hulio appeared on CBS' 60 Minutes and boasted his spyware had saved "tens of thousands of people". He provided no details.

NSO has also brought on a series of high-profile advisers, including former Pennsylvania Governor Tom Ridge and Juliette Kayyem, a senior lecturer in international security at Harvard University. Last month, NSO announced it would begin abiding by United Nations guidelines on human rights abuses.

NEW YORK (AP) — Samsung’s folding phone is finally hitting the U.S.

Samsung will start selling the Galaxy Fold, a phone with a screen that folds together like a book, on Friday. There will be an AT&T version as well as an unlocked version sold at Best Buy and Samsung stores.

The South Korean tech giant had put the Galaxy Fold’s launch on hold for months after reviewers encountered problems with the device’s innovative folding screen. Some reviewers peeled back a protective layer meant to stay on the screen, other devices flickered and turned black.

The nearly $2,000 phone launched on Sept. 6 in South Korea and Sept. 18 in France, Germany and Britain, with versions for next generation 5G networks available in the latter two countries. The U.S. phone does not support 5G.
Go to top